¿Por qué el tiempo de enfermedad pagado nacional es clave para combatir el coronavirus?

"Quédese en casa cuando esté enfermo", recomienda los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades sobre cómo evitar contraer el coronavirus.

Para muchos, no es tan simple. Tal vez su empleador no permita el tiempo de enfermedad, o tal vez pueda tomarlo, pero solo sin pago. Para demasiados trabajadores de EE. UU., Especialmente los que están más abajo en la escala de ingresos, ese es el statu quo: aumentar no solo su riesgo de contraer el virus sino también el de todos los demás.

En la mayoría de los países, esto no es un problema, porque en la mayoría de los países existe una política nacional que garantiza a los trabajadores la licencia por enfermedad. Pero Estados Unidos es uno de los tres únicos países industrializados que no garantiza que todos los trabajadores tengan acceso a tiempo libre remunerado cuando están enfermos.

Ahora es el momento para que todos estén cubiertos. La última investigación muestra que durante las olas estacionales de gripe en los Estados Unidos, la baja por enfermedad obligatoria reduce la tasa de gripe hasta en un 40 por ciento. Sin embargo, según la Oficina de Estadísticas Laborales, no todos tienen acceso. Mientras que el 76 por ciento de los trabajadores estadounidenses tienen acceso a días de enfermedad remunerados, entre los trabajadores de menores ingresos, solo tres de cada 10 tienen acceso a licencia por enfermedad remunerada.

En la industria de servicios, solo el 61 por ciento de los trabajadores tienen algún tiempo pagado por enfermedad. Como Claire Cain Miller, Sarah Kliff y Margot Sanger-Katz escriben en The New York Times, "los trabajadores de la industria de servicios, como los de restaurantes, tiendas, cuidado infantil y la economía de los conciertos, tienen muchas menos probabilidades de haber pagado días de enfermedad, el capacidad de trabajar de forma remota, o seguro de salud proporcionado por el empleador ".

No importa que sean estos mismos trabajadores cuyo trabajo es interactuar con el público: nuestros alimentos, bienes y nuestros hijos. Estas son las últimas personas que queremos que vayan a trabajar enfermas en una posible pandemia. Sin embargo, sin acceso a días de enfermedad pagados, muchos no pueden darse el lujo de no ir a trabajar. Los clientes se mantendrán alejados de las tiendas y restaurantes si perciben un riesgo significativo de contraer COVID-19, el nombre científico del nuevo coronavirus, de quienes los atienden. Imagine el impacto económico, no solo para esas empresas individuales, sino también para la macroeconomía. Las pequeñas empresas en China e Italia, y mi estado de origen, Washington, ya están sintiendo el pellizco. Es solo cuestión de tiempo que muchos aquí también sufran.

Hace más de una década, el H1N1 (también conocido como "gripe porcina") creó una pandemia en los Estados Unidos. A medida que aumentaban las preocupaciones sobre la propagación de la gripe porcina, escribí lo siguiente: "Seguimos escuchando que si las personas no se sienten bien, no deberían salir y potencialmente transmitir la gripe H1N1 a otros ... Pero dada la realidad del lugar de trabajo de los EE. UU. , esta es una recomendación bastante sin sentido ".

La falta de días de enfermedad remunerados en ese momento significaba que los trabajadores iban a trabajar enfermos, y al menos un estudio sugiere que puede haber millones de casos más de "síntomas similares a la gripe" (aunque no todos H1N1) como resultado.

Desafortunadamente, no ha cambiado lo suficiente desde entonces.

Más allá de la evidente salud pública y las amplias amenazas económicas, la falta desproporcionada de días de enfermedad remunerados para los trabajadores de bajos ingresos contribuye a la desigualdad de ingresos. Y, sin embargo, en una pandemia, esencialmente estamos pidiendo a los trabajadores de bajos ingresos que dupliquen su desigualdad al renunciar al pago de varios días para que el resto de nosotros podamos estar bien.

Aunque todavía no tenemos licencia nacional por enfermedad con goce de sueldo, más de 30 jurisdicciones, incluidos 10 estados y el Distrito de Columbia, han asumido la responsabilidad de exigirlo a sus trabajadores. La existencia de estos estatutos significa que ahora, entre los trabajadores del sector privado, aproximadamente dos tercios ahora tienen acceso a tiempo de enfermedad pagado. Estas leyes también proporcionan una base para la investigación sobre el impacto de las vacaciones pagas en los trabajadores, las empresas y la economía.

Esa investigación nos dice que hay una creciente evidencia de que la licencia por enfermedad remunerada obligatoria funciona. En un documento de trabajo de 2019, Catherine Maclean de la Universidad de Temple, Stefan Pichler de ETH Zurich y Nicolas R. Ziebarth de la Universidad de Cornell informan que:

  • La cobertura de pago por enfermedad aumenta en promedio un 9 por ciento en los primeros 4 años después de la implementación de una nueva ley (pero se estabiliza posteriormente, tal vez debido al incumplimiento por parte de los empleadores o la falta de conocimiento entre los empleados).
  • Los empleados recién cubiertos toman, en promedio, dos días de enfermedad adicionales durante los primeros tres meses de un año calendario.
  • El costo total de la licencia por enfermedad para los empleadores aumenta en casi un 10 por ciento, o 23 centavos por hora.
  • Los empleadores afectados no reducen los beneficios no obligatorios para responder al aumento de los costos.

Además, los autores desarrollan un modelo de bienestar que sugiere que una cierta cantidad de días de licencia por enfermedad remunerada ayuda a las empresas a maximizar las ganancias porque la productividad disminuye cuando los empleados trabajan enfermos.

Y según una investigación financiada parcialmente por el Centro para el Crecimiento Equitativo de Washington, Daniel Schneider descubre que el requisito de licencia por enfermedad con goce de sueldo del estado de Washington, que entró en vigencia en enero de 2018, amplió el acceso de los trabajadores a la licencia por enfermedad con goce de sueldo en 28 puntos porcentuales al tiempo que redujo la proporción de trabajadores que reportaron trabajar mientras estaban enfermos en 8 puntos porcentuales.

Permítanme ser claro: la licencia por enfermedad remunerada no es la única respuesta para proteger a nuestra nación del nuevo coronavirus. Las medidas de salud pública y la investigación científica que conducen a una vacuna y un tratamiento son fundamentales para detener esta epidemia. Pero es peligroso, injusto y francamente inhumano pedir a los trabajadores descubiertos por licencia remunerada que elijan entre perder su sustento o perder su salud.

Tenemos el poder de ayudar a prevenir esto, retrasar la propagación del coronavirus y proteger a los trabajadores y a nuestro país para el futuro.

Primero, el presidente Trump debería hacer lo mismo que hizo el presidente Obama en 2009: instar a los empleadores a permitir que sus trabajadores tomen tantos días de enfermedad como sea necesario, independientemente de su ley local o práctica comercial habitual.

En segundo lugar, junto con The Hamilton Project, el Centro para el Crecimiento Equitativo de Washington publicó Recession Ready, un libro lleno de ideas sobre cómo los responsables políticos pueden prepararse para la próxima recesión. En un capítulo, la Directora de Crecimiento Equitativo de Política Macroeconómica, Claudia Sahm, mostró cómo el Congreso podía automatizar los pagos específicos a individuos y empresas afectados por una recesión en parte para ayudar a evitar o recuperarse de una recesión. En una recesión como resultado de una pandemia, esta política podría ser especialmente útil para mitigar tanto el daño económico individual como el mayor causado por el coronavirus.

Finalmente, el Congreso necesita promulgar una ley para asegurar que cada trabajador tenga derecho a ganar días de enfermedad pagados. En 2009, escribí: "Un buen lugar para comenzar es avanzar en el debate sobre la Ley de Familias Saludables". Eso sigue siendo cierto. Patrocinado por la representante Rosa DeLauro (D-CT) y la senadora Patty Murray (D-WA), este proyecto de ley garantizaría a los trabajadores hasta siete días de enfermedad pagados al año para tratar su enfermedad o cuidar a un familiar enfermo.

Además, el representante DeLauro y el senador Murray acaban de presentar un nuevo proyecto de ley que requeriría de inmediato que los empleadores brinden a los trabajadores 14 días de licencia por enfermedad remunerada para ser utilizados durante una emergencia de salud pública, incluida la crisis actual.

Con una posible pandemia en nuestras manos y con la creciente evidencia de los beneficios económicos y sociales de las vacaciones pagadas obligatorias, el caso de ambas facturas es más fuerte que nunca.

Heather Boushey es presidenta y directora ejecutiva del Centro para el Crecimiento Equitativo de Washington y autora del libro Unbound: Cómo la desigualdad restringe nuestra economía y qué podemos hacer al respecto.