COVID-19 está llevando nuestro sistema alimentario a sus límites (Parte 1)

Si hay una cosa que Ismail Samad quiere que sepas, es que su comunidad es, y siempre ha sido, resistente.

Samad trabaja para CommonWealth Kitchen (CWK), una organización de desarrollo de alimentos sin fines de lucro con sede en el vecindario de Dorchester en Boston que incuba anualmente a más de 50 negocios de alimentos diversos, incluidos mayoristas, camiones de comida y servicios de catering. CWK ofrece espacio de cocina compartido combinado con asistencia técnica y comercial, y acceso coordinado a los mercados. Estos esfuerzos fortalecen la capacidad, las conexiones y el poder colectivo de los empresarios para iniciar negocios alimentarios exitosos y construir una nueva economía alimentaria basada en la justicia racial, social y económica.

Cocina CommonWealth

Cuando COVID-19 llegó a los EE. UU., Las universidades locales y las instituciones de anclaje mostraron los primeros signos de problemas. Los siete socios académicos de CWK emitieron avisos repentinos de mudanza a los estudiantes o alteraron significativamente las operaciones en el campus que también han dejado sin trabajo a los trabajadores por hora de alimentos e instalaciones. Si bien algunos hospitales locales han incrementado sus pedidos, no será suficiente para sobrevivir.

Con muchas empresas de CWK confiando en estos canales de venta y compromisos de larga data, los pedidos cancelados cortan las fuentes de ingresos críticas. Con casi todos los pedidos cancelados, $ 250k en ventas proyectadas han desaparecido en cuestión de días. Samad y su equipo han estado dando esta noticia a los miembros, cada uno con su propia red de empleados y productores locales respaldados por estos ingresos.

Diversos negocios de alimentos como los de CommonWealth Kitchen, generalmente operan con márgenes reducidos con poco o ningún fondo de reserva, y pocos amigos y familiares para ofrecer apoyo de emergencia. En el mejor de los casos, estos negocios son difíciles de administrar.

Con el cierre de universidades y una interrupción total en la restauración social y corporativa, estas empresas enfrentan la realidad del cierre indefinido, lo que lleva a una cascada de impactos en los productores, distribuidores y personal de producción. La interdependencia de este sistema es tanto necesaria como fuente de destrucción en tiempos de crisis.

Para CommonWealth Kitchen, COVID-19 ha significado un flujo constante de decisiones imposibles.

Sin miembros haciendo uso del espacio, CWK enfrenta grandes pérdidas al considerar su propio índice de ejecución. Después de solo dos semanas desde el inicio del pánico en los EE. UU., Samad y su equipo decidieron cerrar sus puertas a partir del 20 de marzo, cerrando efectivamente una importante línea de vida para sus miembros y personal.

“Cuando estás en la posición afortunada de crear y mantener un ecosistema, para crear las oportunidades necesarias para las personas, también debes lidiar con el lado opuesto: lo que sucede cuando no tienes los fondos para sostenerlo y sostener ese ecosistema ", Dijo Samad.
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La realidad de CWK se ha transformado en operaciones de emergencia: ganar un centavo para usar sus recursos e infraestructura para seguir comprando y produciendo alimentos para centros de ancianos y sitios de comidas para comunidades de bajos ingresos. Están trabajando las 24 horas y pagando a la gente lo que puedan, aunque ese futuro es incierto.

La esperanza de Samad es que un ecosistema de socios comunitarios (que están en conversaciones tempranas con Community Servings, Greater Boston Food Bank y otros) puedan liderar una respuesta alimentaria de emergencia inclusiva que incluya la mayor cantidad posible.

El impacto en los trabajadores de primera línea

A nivel comunitario, las tiendas de comestibles, los empacadores de alimentos y los agricultores se han elevado a los héroes de hoy en día, ya que corren un mayor riesgo de contacto todos los días para mantener la sociedad en funcionamiento. Además de las farmacias, estas son las empresas que no cerrarán sus puertas.

Sin lugar a dudas, estos trabajadores están poniendo en riesgo su bienestar físico, mientras que muchos otros involucrados en alimentos preparados (propietarios de restaurantes, chefs, camareros, lavaplatos, catering, camareros y otros trabajadores de servicios) están sacrificando su bienestar económico para proteger la salud pública, en muchos casos antes de que los gobiernos locales ordenaran oficialmente cierres.

La industria de servicios apoya a algunos de nuestros trabajadores más vulnerables que luchan por perder su medio de vida y carecen de acceso a servicios de apoyo básicos que ayudan a la recuperación. Por ejemplo, el proyecto de ley de coronavirus de emergencia del Congreso permite a las empresas con menos de 50 empleados solicitar exención de proporcionar días de enfermedad pagados.

Solo en Massachusetts, muchas de las 300,000 personas que trabajan en la industria de los restaurantes podrían quedar temporalmente sin trabajo a la luz de la orden del Gobernador Baker de que todos los restaurantes y bares dejen de comer hasta el 6 de abril. Mientras que muchos restaurantes han cambiado para llevar y opciones de recogida en la acera, otras son recortar horas y despedir temporalmente a todo el personal.

Estas son las personas que mantienen abiertas nuestras líneas de vida y se aseguran de que nuestro país se mantenga alimentado durante las crisis, sin embargo, les imponemos la imposible decisión de elegir entre su salud y sus ingresos sin ninguna indicación de que recibirán el tipo de financiamiento de recuperación que probablemente ofrecido a industrias poderosas como los viajes y el turismo.

Una oportunidad para presionar reset

El sistema alimentario global del que dependemos es una hazaña de la tecnología moderna. Depende de tecnologías complejas, logística e ingenio humano, para otorgarnos un acceso estable a productos de todo el mundo a precios que damos por sentado. Sin embargo, es precisamente esta interdependencia la que puede derribar este sistema frágil en tiempos de crisis.

Pocos se preocupan de que enfrentaremos escasez de alimentos. Los estantes continúan siendo reabastecidos. Pero los eventos globales están en gran medida fuera de nuestras manos, y una red interconectada de sistemas alimentarios locales puede ser nuestra mejor defensa.

Afortunadamente, los sistemas alimentarios locales están intensificando. Los mercados de agricultores locales, la agricultura basada en la comunidad y los constructores de ecosistemas como CWK están proporcionando un amortiguador a eventos mundiales como COVID-19 para garantizar que todas las personas continúen teniendo un acceso estable a los alimentos. “Nuestros camiones de comida estuvieron ahí mientras pudieron sobrevivir, y ahora estamos pasando a la producción de emergencia. Sí, existe la sensación de que tienen que ganar dinero y pagar a su gente, pero todos están haciendo lo que pueden. La gente necesita comer ". dice Samad

¿Qué se necesita con urgencia ahora?

Además de recomendaciones de políticas muy específicas, que incluyen que el gobierno federal debe aprobar de inmediato un rescate de pequeñas empresas de un billón de dólares, Jen Faigel, directora ejecutiva de CWK agrega:

“Esto no es una hipérbole. La devastación del restaurante, el camión de alimentos, la industria de la restauración y los mercados de agricultores es muy real, especialmente para las empresas de comunidades de bajos ingresos y las de personas de color que en muchos casos carecen de redes de seguridad. Si no actuamos rápido, veremos quiebras generalizadas, desempleo y escaparates cerrados. Se necesitan fondos de subvención inmediatos. Los préstamos no lo harán ".

Los partidarios de las pequeñas empresas como CommonWealth Kitchen hacen una pausa para alentar a sus miembros a tomar préstamos, incluso a interés cero, en momentos de tanta incertidumbre. Para superar este primer obstáculo, se necesitan desesperadamente subvenciones. Muchos han pedido a los donantes que aumenten sus donaciones.

Cuando salimos del otro lado, debemos preguntarnos si estos sistemas que hemos construido enfrentarán crisis futuras, comenzando con el cambio climático. ¿Será este momento la llamada de atención, el botón de reinicio, el punto clave donde "construimos una infraestructura social que nos puede mantener a todos con más circunferencia y poder que cualquier otra cosa antes", como lo expresó Pia Infante del Instituto Whitman .

Cualquiera que sea el momento, que sea un momento de pausa.

Para tomar las medidas que necesitamos, abogar por nuestras comunidades y reimaginar cómo es un sistema alimentario más equitativo, uno que encarne un profundo respeto y gratitud por todos los que mantienen los alimentos en nuestros platos, incluso en momentos como este.