Antes de la curva en COVID-19: Médicos en las redes sociales

Hay una curva exponencial que es imposible pasar por alto en este momento: la cantidad de menciones en línea del coronavirus. Sigue de cerca esa otra curva ubicua, el número de casos reales de coronavirus confirmado o la enfermedad que causa, COVID-19. Ni siquiera tiene que ver un gráfico; Si de alguna manera está conectado a las redes sociales, lo sentirá a su alrededor como su propia nube personal de gotas.

Este es un entorno incierto y en rápida evolución. Una decisión política tomada un día puede decidir por nosotros si podemos salir de la casa al día siguiente. Tenemos fácil acceso a la información, por lo que para aliviar nuestra ansiedad, examinamos la pila en expansión y buscamos respuestas a preguntas muy razonables, como ¿debería mi hijo ir a la escuela esta semana? Este proceso, excelentemente descrito por Kate Starbird, se denomina "creación de sentido colectivo" y una respuesta humana natural a la crisis. Las personas comparten en plataformas públicas, lloran en las privadas y, por supuesto, lanzan insultos envueltos en bolas de miedo.

Muchas personas han escrito sobre esta infodemia actual y sus comportamientos asociados. Un artículo del 12 de marzo en Vox, que parece una eternidad, mostró el rápido aumento de las menciones de 'coronavirus' desde finales de febrero hasta el despegue exponencial en la última semana utilizando datos gráficos del sitio informático Sprinklr. Aunque la calidad de esas menciones puede caer en gran medida en categorías de 'miedo' y 'asco', acompañadas de emojis risueños, las personas también están usando búsquedas en Google para obtener información práctica sobre cosas como por cuánto tiempo deben lavarse las manos.

Pero, ¿cómo debe responder un profesional médico a la infodemia? Tenemos acceso a conocimiento especializado y a menudo información privilegiada a través de nuestras redes profesionales tradicionales y revistas médicas, pero también de grupos cerrados en aplicaciones de mensajería como WhatsApp y Signal. ¿Tenemos el deber de compartir esta información con el público en general, incluso si contradice algunos de los mensajes de nuestros líderes políticos?

Aquí en Australia, tenemos 249 casos confirmados de COVID-19 hasta ayer. Aún no hemos alcanzado la parte ascendente de la curva, pero estamos planeando, preparando y aprendiendo de las experiencias de nuestros colegas en China, Italia y los Estados Unidos. Como inminente trabajador de atención médica de primera línea, me he estado actualizando sobre los aspectos prácticos del manejo médico de COVID-19 y trabajando en los protocolos de nuestro propio departamento. Nuevos artículos de revistas respetadas como The Lancet y JAMA se publican más rápido de lo que se puede decir 'metodología'. He estado involucrado en las controversias sobre qué nivel de equipo de protección personal es necesario cuando es muy probable que su paciente infectado tosa directamente en su cara mientras intenta insertar o quitar un tubo de respiración.

En los grupos de discusión cerrados, las ondas de información y la ansiedad también han aumentado y disminuido. Las actualizaciones de la OMS, los CDC y nuestro propio gobierno se interpretan y comparten. Las decisiones políticas al azar que gotean a intervalos frecuentes son alabados o criticados, y siempre se comparan con lo que se ha hecho en otros países. Cómo estas decisiones impactan en nuestra fuerza laboral, ya sea práctica, emocional o logísticamente, es el tema central. ¿Cómo nos las arreglaremos cuando llegue nuestro momento? Las piezas de larga duración sobre las experiencias de primera línea de los médicos italianos han sido traducidas y compartidas y, más que las estadísticas secas de los augustos cuerpos, nos despiertan a una realidad potencial que enfrentaremos pronto: la gente muere porque no tenemos el recursos para salvarlos. Y podríamos haberlo hecho, porque teníamos la información para verlo venir.

Pero no es la información en bruto que leo y proceso la que tiene el mayor impacto. Son las reacciones y comentarios de mis colegas los que dan color a los artículos. A medida que los grupos crecen a cientos, sé que alguien publicará las actualizaciones vitales y los artículos y pautas clave se guardarán para su posterior consulta. Leo y asimilo las discusiones y agrego los mensajes clave, no de una autoridad, sino de la mente del grupo.

¿Y qué hay de esos mensajes? Cuando llegue el momento, nuestros quirófanos se convertirán en salas de cuidados intensivos y los médicos atenderán a los pacientes de una forma en la que nunca fueron entrenados. Cuanto más tarde llegue ese momento, menos tendrá que suceder esto. Las personas que necesitan este tipo de cuidados intensivos tendrán un alto riesgo de morir, incluso cuando tengamos el equipo que necesitamos para cuidarlos. La población australiana es mayor y tiene más problemas médicos preexistentes que los chinos, por ejemplo. Si tenemos suerte, será una de las cepas menos agresivas del virus que domina aquí, y el impacto será más suave.

Necesitamos disminuir la carga sobre los sistemas de salud en preparación, como se describe en el plan de preparación para la influenza pandémica de nuestro propio gobierno, en lugar de aumentar la cirugía no urgente en anticipación, al menos en los principales hospitales que probablemente tengan los pacientes más enfermos. Necesitamos escuchar a los expertos que nos dicen que el distanciamiento social salva vidas y hace que eso suceda.

Ahora es el momento de reconstruir la confianza entre los médicos y sus pacientes, el público, y decirles lo que realmente pensamos.