'Absolutamente, estoy preocupado': para los niños con necesidades especiales, los cierres de escuelas de coronavirus sin precedentes traen confusión, incertidumbre

Por Mark Keierleber

Desde que un distrito escolar en los suburbios de Seattle cerró a fines de la semana pasada cuando la pandemia de coronavirus se intensificó, a Jen Cole le preocupa que su hijo Gabriel, de 9 años, que tiene una discapacidad del desarrollo, pueda retroceder.

Durante las vacaciones de verano anteriores, el Distrito Escolar de Mukilteo proporcionó un año escolar extendido a Gabriel, un estudiante de segundo grado con Síndrome de William atípico que recibe servicios de educación especial que incluyen instrucción personalizada, terapia ocupacional y terapia del habla y lenguaje. Cuando los campus cerraron la semana pasada, el superintendente de Mukilteo les dijo a los padres que las escuelas podrían quedarse sin luz por "semanas o meses".

La educación de Gabriel se detuvo de inmediato.

Con millones de estudiantes fuera del aula y funcionarios de educación en todo el país luchando por desarrollar planes sobre cómo proceder, la ley federal no dice nada sobre lo que debería suceder con los aproximadamente 7 millones de estudiantes en educación especial de Estados Unidos cuando las escuelas se ven obligadas a cerrar por un tiempo prolongado .

El jueves, el Departamento de Educación de EE. UU. Emitió una guía que busca proporcionar un camino a seguir. Los distritos escolares que cierran campus seleccionados u ofrecen oportunidades de aprendizaje remoto deben proporcionar servicios de educación especial a niños con necesidades especiales, según el documento. Ese requisito se reforzó en un seminario web publicado el martes por la Oficina de Derechos Civiles del departamento. Según la ley federal, las escuelas deben proporcionar a las personas con discapacidades acceso a la participación en oportunidades de aprendizaje iguales a las que no tienen necesidades especiales, dijeron las autoridades.

Pero los distritos que cierran directamente no están obligados a proporcionar servicios a niños con discapacidades si la población de educación general no los recibe, según la guía.

Ambas opciones han planteado preguntas importantes entre los miembros de la comunidad de educación especial.

"Decir que esto no tiene precedentes suena trillado, pero no tiene precedentes", dijo Lauren Morando Rhim, cofundadora y directora ejecutiva del Centro Nacional de Educación Especial en las Escuelas Charter. Para algunos niños con necesidades especiales, dijo, los períodos prolongados fuera de las aulas podrían provocar interrupciones importantes. "Los encargados de formular políticas estatales deberán ser realmente reflexivos" sobre las implicaciones, dijo.

En los distritos donde los líderes educativos han implementado planes para el aprendizaje remoto, los maestros de educación especial están luchando para crear estrategias para satisfacer las necesidades individuales de los estudiantes. Pero en el distrito de Mukilteo, dijo Cole, los padres se han quedado solos, ya que los líderes escolares están evitando el aprendizaje en línea debido a preocupaciones de equidad y obstáculos logísticos. A partir del martes, todas las escuelas del estado de Washington permanecerán cerradas hasta el 24 de abril.

"Este podría ser uno de los períodos de tiempo más largos" Gabriel ha estado fuera de la escuela, dijo Cole, director de capacitación e información para padres en Partnerships for Action, Voices for Empowerment, una organización sin fines de lucro que brinda asistencia a padres de niños con discapacidades. “He abogado por que él [obtuviera] servicios de año escolar extendido en el pasado porque el descanso fue demasiado largo. Entonces, ya veremos. No lo sé."

A medida que los esfuerzos para frenar la propagación del coronavirus provocan interrupciones generalizadas, los estudiantes han experimentado cierres en más de 74,000 escuelas K-12 a nivel nacional a partir del martes, según la Semana de la Educación. En 38 estados, todas las escuelas han cerrado o están programadas para pronto, informó el periódico. En algunos estados, como Ohio, los funcionarios han aconsejado a los líderes de educación que brinden alternativas a las clases en persona, y el lunes por la noche, el presidente Donald Trump emitió una declaración similar. Todos los estadounidenses deberían evitar reuniones de más de 10 personas, dijo Trump, mientras que los estudiantes deberían "participar en la escuela desde casa cuando sea posible".

Hasta el martes, había 4,226 casos confirmados del virus en los EE. UU., Con 75 muertes reportadas, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades.

Entre los educadores que se apresuraron a crear un plan para sus alumnos estaba Kayla Wilson, maestra de educación especial en Youngstown, Ohio. A medida que su escuela pasa al aprendizaje remoto, Wilson brinda instrucción prácticamente porque cada uno de sus alumnos tiene acceso a un teléfono inteligente.

"He compilado un paquete de información de revisión que se adhiere a sus" programas de educación especial ", dijo Wilson a The 74." Espero que con la ayuda de sus padres puedan completarlos independientemente ".

La mayoría de los niños que reciben servicios de educación especial tienen discapacidades leves, y el cierre de escuelas los afectará tanto como lo harían con los estudiantes de la población en general, dijo Kathleen Airhart, directora del programa para resultados de educación especial en el Consejo de Directores de Escuelas Estatales del Estado. Pero para aquellos con discapacidades significativas, los servicios de educación en línea podrían ser problemáticos, dijo.

"Ese es el desafío que enfrentan los distritos y las escuelas en este momento", dijo. "En este nuevo aspecto de distanciamiento social que todos jugamos, ni siquiera hay una oportunidad para reunir a un pequeño grupo de niños".

Los defensores de la educación especial dijeron que les preocupa que los niños con discapacidades se queden fuera de las conversaciones sobre el aprendizaje a distancia y el cierre de escuelas, mientras que otros han cuestionado si la nueva guía federal cumple con la ley de educación especial. Denise Marshall, directora ejecutiva del Consejo de Abogados y Defensores de Padres, cuestionó la noción de que las escuelas no están obligadas a proporcionar educación especial en los casos en que se suspenden todos los demás servicios educativos.

"Esa es una declaración muy amplia que deja muchas preguntas" sin respuesta, dijo. Su mayor preocupación es que la orientación federal "deja la impresión de que las personas no pueden hacer nada inicialmente", a pesar de que los distritos deberían trabajar de manera proactiva en planes para niños con discapacidades.

En algunos estados, como Connecticut, los líderes educativos han advertido que el aprendizaje digital plantea problemas de equidad, incluso para niños con necesidades especiales. El domingo, todas las escuelas en Connecticut cerraron al menos hasta el 31 de marzo. En una guía anterior, los funcionarios estatales habían pedido a los distritos que buscaran ofrecer educación a distancia que presentaran exenciones para garantizar que los líderes locales tuvieran planes para niños con discapacidades. El departamento de educación estatal dijo el lunes que está creando un "depósito de recursos" para ayudar a los distritos a crear "planes de aprendizaje a distancia sólidos y equitativos".

Christina Ghio, una abogada con sede en Connecticut que representa a las familias en disputas sobre servicios de educación especial, cuestionó si los planes de educación a distancia realmente podrían dar cuenta de las necesidades de todos los niños con discapacidades. Por ejemplo, algunos estudiantes requieren indicaciones frecuentes y refuerzos positivos para mantenerse en la tarea, un sistema que no se puede replicar fácilmente fuera del aula. Cuando se le preguntó qué otras opciones están disponibles, Ghio reconoció que no hay respuestas fáciles. Aunque se desconoce la duración del cierre de las escuelas, pueden ser necesarios servicios compensatorios para ayudar a los niños a recuperarse del tiempo perdido de instrucción, dijo Ghio.

"Tenemos que descubrir cómo vamos a brindar servicios educativos a esos niños para asegurarnos de que no retrocedan y para que puedan progresar", dijo. "Y sí, absolutamente, estoy preocupado".

A medida que los distritos hacen el cambio a la educación en línea, los líderes escolares deben explorar si su tecnología es accesible para las personas con una variedad de necesidades especiales, incluidas aquellas que son ciegas o tienen problemas de movilidad que afectan el control de las manos, Randolph Wills, subsecretario adjunto para la aplicación en la oficina de derechos civiles del Departamento de Educación de EE. UU., dijo en el seminario web. Algunos estudiantes pueden necesitar acceso a tecnología de asistencia, como software de reconocimiento de voz.

Morando Rhim, director del Centro Nacional de Educación Especial en Escuelas Autónomas (NCSECS), señaló que muchas escuelas han ofrecido teleterapia durante mucho tiempo, y aunque los servicios no serán exactamente los mismos que en la escuela, hay maneras de hacer funciona. El ingrediente clave, dijo, será el trabajo en equipo.

"Las escuelas tienen que ver a los padres como socios", dijo. Si hacen la transición al aprendizaje remoto, los maestros de educación especial deben llamar a los padres para elaborar planes y hacer que los arreglos funcionen.

Wendy Tucker, directora principal de políticas de NCSECS, conoce de primera mano la importancia de los lazos fuertes entre las familias y el personal de la escuela. Su hija Langan, de 17 años, que tiene un trastorno convulsivo y requiere asistencia individual en la escuela, ha estado fuera del aula desde la semana pasada. Al igual que muchos niños con discapacidades, Langan tiene dificultades con las transiciones, dijo Tucker, incluidos los cambios entre el verano y el comienzo del año escolar. Cuando las clases se reanuden, siempre que eso suceda, los equipos de educación especial deberán tener en cuenta la posibilidad de reintroducir a los niños en la vida en el aula, dijo Tucker.

Mientras tanto, dijo, los distritos deben hacer todo lo posible para incluir a los niños con discapacidades si ofrecen aprendizaje virtual u otras opciones fuera del aula. La Ley de Educación para Individuos con Discapacidades se creó inicialmente porque algunos distritos creían que "no es posible atender a estos niños", dijo.

"Es un estatuto de derechos civiles que dice: 'Lo siento, es difícil, pero tienes que resolverlo'", dijo Tucker. “Tendrán que pensar fuera de la caja. Tendrán que ser ágiles.

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Publicado originalmente en https://www.the74million.org el 17 de marzo de 2020.