Un artículo sensible sobre el coronavirus

¿Por qué los números que nos dan no nos dicen nada significativo?

Crédito de imagen: BCNA

En muchos países del mundo, los medios de comunicación se lo están pasando genial sensacionalizando lo último de una larga lista de nuevos virus. Olvídate de MERS y SARS y H5N1; El virus de hoy debe estar aterrorizado por este virus es COVID-19 y permite a los medios aumentar los ingresos publicitarios casi tanto como un asesinato presidencial.

Hablando de eso, ¿por qué nadie se ha molestado todavía en ...? Pero yo divago.

Los políticos, que siempre se sienten obligados a responder a lo que sea que los medios de comunicación estén presionando para que los ciudadanos ansiosos no los acusen de actividad insuficiente, están exacerbando el problema como lo hacen a menudo. Y así, el factor miedo aumenta cada vez más.

Hagamos una pausa y preguntemos: ¿qué sabemos realmente acerca de los riesgos de salud asociados con COVID-19?

De hecho, no mucho.

Parece que en muchas personas el virus es asintomático, lo que significa que ni siquiera tienen un resfriado. En muchas otras personas se manifiesta como un resfriado o una gripe leve. Estas no son cosas muy sensacionales, por lo que rara vez reciben una mención de periodistas serios que hablan directamente a la cámara con una máscara de gasa que oscurece fatuamente la nariz y la boca.

De hecho, algunas personas mueren por infección: los muy viejos y frágiles, y aquellos con sistemas inmunes comprometidos.

¿Adivina qué? Estas son las mismas personas que mueren cada año de gripe común. Hasta 650,000 personas al año mueren de gripe en todo el mundo y más de tres mil millones de personas la contraen. Pero los medios de comunicación no nos dicen que entremos en pánico y corramos como pollos sin cabeza porque saben que no pueden crear sensación de gripe común. Estamos muy familiarizados con eso. Sabemos que la mayoría de las personas, en el peor de los casos, se sentirán podridas durante unos días y luego se recuperarán y seguirán con su vida normal. Pero COVID-19 es nuevo y desconocido, por lo que puede ser sensacionalista.

Después de una pausa en la que parecía que no había suficiente miedo para ser vendido, los medios de comunicación ahora han vuelto al modo completo, publicando alegremente estadísticas sobre las tasas de infección y muertes. Parece que las infecciones se están extendiendo y las muertes están aumentando a un ritmo aterrador.

¿Pero son realmente?

Aquí está la cosa: cuantas más pruebas se realicen, más casos se encontrarán. Y cuantos más casos se encuentren, más muertes se pueden atribuir a la enfermedad. Parece que COVID-19 ha existido durante muchos meses, como parece confirmar las pruebas tardías en los EE. UU.

Tomemos un ejemplo de lo que sucede cuando evaluamos a más personas. El país X escucha sobre COVID-19 en enero y evalúa a 1,000 personas que regresan de China. 250 prueba positiva. Después de un tiempo, mueren cinco personas muy viejas y frágiles. Triste, pero todos mueren eventualmente. En general, hay un poco de sensación en los medios de comunicación, pero son pocas cosas.

Ahora avancemos en el tiempo. El país X evalúa a 50,000 personas en marzo (un aumento de cincuenta veces en las pruebas) y ahora 15,000 personas dan positivo, de las cuales ochenta mueren posteriormente.

Esperaríamos una fuerte correlación entre el número de personas analizadas y el número de personas en las que se detecta el virus. Es lo mismo que si miro las muertes en la carretera solo en Oregon (quizás 1,800 por año) y luego miro también las muertes en la carretera en California y Washington (quizás 15,000 por año). Debido a que el tamaño de mi muestra es mayor, mis resultados positivos también serán mayores. Pero eso no significa que las muertes en carretera estén aumentando exponencialmente y que todos vamos a morir en accidentes automovilísticos.

Desafortunadamente, los medios de comunicación no se molestan en explicar este punto importante (tal vez los periodistas son demasiado ingenuos para entender algo, menos el daño que están haciendo con su sensacionalismo), así que todo lo que tenemos es el titular:

¡LAS MUERTES DE CORONAVIRUS AUMENTAN DE 5 A 80 EN SOLO UN MES!

Dicho así, a primera vista parece que una epidemia está realmente en camino. Imagínese: ¡tal vez el próximo mes habrá 100,000 muertes y si seguimos extrapolando, para fin de año habrá más muertes de las que hay personas vivas en la Tierra hoy! Nuestros pequeños cerebros simios siempre dibujan líneas rectas hacia el futuro porque no hemos evolucionado para tratar con sistemas complejos en los que hay muchas variables interdependientes que actúan entre sí de formas complejas. Así que somos fáciles de asustar porque realmente no entendemos los datos. Solo entendemos la anécdota, y esa es una base muy poco confiable para cualquier cosa.

A medida que más países evalúen a más personas, es obvio que seremos recompensados ​​con un número cada vez mayor de personas que han contraído el virus y un número cada vez mayor de personas cuyas muertes se le atribuirán.

¿Pero es realmente un evento catastrófico si la tía Eve, que tiene 87 años y es extremadamente frágil, muere mañana por COVID-19 o muere el próximo mes por insuficiencia cardíaca? Nuestra obsesión moderna de ocultar la muerte en los hospitales y pretender que existe una cura (costosa) para todo significa que somos incapaces de aceptar la inevitabilidad de la muerte.

Eso a su vez significa que somos fácilmente engañados para entrar en pánico sobre los riesgos estadísticamente sin sentido. Cuando hasta 650,000 personas mueren de gripe cada año y más de 1,000,000 de personas mueren cada año en accidentes automovilísticos y varios millones mueren de enfermedades relacionadas con la obesidad, la cifra máxima de muertes causada por COVID-19 ni siquiera será un error de redondeo en el estadísticas diarias de mortalidad.

En algún momento se conocerá el verdadero valor de morbilidad del virus. Como tenemos tantos datos sobre la gripe regular, sabemos que mata entre el 0.1% y el 0.2% de las personas infectadas. En la actualidad, los datos de los países occidentales parecen indicar que el coronavirus mata a alrededor del 0,4% de las personas infectadas, pero hay dos advertencias: la primera es que muchas personas infectadas ni siquiera saben que tienen el virus porque permanecen libres de síntomas, entonces la tasa de mortalidad estimada es demasiado alta; y la segunda advertencia es que algunas personas que aún están vivas pueden morir a causa del virus, lo que llevaría a que la tasa de mortalidad sea demasiado baja. Pero, la mejor suposición, es que COVID-19 es aproximadamente cuatro veces más mortal que la gripe común si es muy viejo o tiene un sistema inmunitario comprometido.

Entonces, sí, es probable que muchos de nosotros contraigamos COVID-19 en las próximas semanas y meses. Pero casi todos nosotros no experimentaremos síntomas, síntomas leves o algunos días podridos al igual que con la gripe regular. Algunas personas muy viejas y comprometidas morirán, tal como sucede todos los años con gripe común.

El mundo no está, de hecho, llegando a su fin.

Realmente deberíamos saber mejor que permitirnos ser estampidos por un medio de comunicación obsesionado con generar calificaciones, pero parece que no importa con qué frecuencia nos sensacionalicemos en un pánico ciego, nunca aprendemos nuestra lección.