3 puntos ciegos de los medios que mantienen el coronavirus en un misterio

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¿Cuán preocupante es el nuevo coronavirus?

Reviso la avalancha de informes de los medios semana tras semana, y todavía tengo problemas para resolverlo, y eso es con un título de salud pública y haber cubierto epidemias como periodista.

Muchas historias coloridas, falta un contexto útil.

Aquí hay 3 puntos ciegos en ese contexto que me quedaron claros durante la semana pasada.

1. No sabemos qué significan realmente los números

La OMS parece preocupada, y eso claramente dice algo: esta no es una epidemia que debería subestimarse. A principios de semana, el Director General declaró que la cantidad de enfermedades que se informan podría ser la punta del iceberg. Y los modelos pronostican un número dramáticamente alto de infecciones (MIT Tech Review + STAT).

Pero los informes también comenzaron a sugerir que la propagación del virus podría estar disminuyendo en China (AP + The Economist), signos de los cuales surgieron la semana pasada. Hay un optimismo cauteloso sobre esto: no hay rebaja al calificar la epidemia de amenaza global.

Otros informes siguieron rápidamente para sugerir el mayor aumento de un solo día hasta ahora en el número de casos reportados. Esto llegó a los titulares de los principales periódicos de todo el mundo. Pero, como sospecharía cualquier epidemiólogo, esto se debió, de hecho, a un cambio en la forma en que se diagnosticaron los casos.

La verdad es que es difícil saber con precisión cuánto los números que vemos reflejan la realidad. Algunas cosas deben suceder para que un caso sea contado.

Aquí hay una instantánea: la persona necesita saber que está infectada; necesitan buscar atención; el médico necesita ordenar una prueba que diagnostique esta enfermedad; la herramienta de diagnóstico debe ser capaz de detectar el virus correcto; si el diagnóstico es positivo, alguien debe poner esto en una hoja de cálculo y hacer el papeleo para que las noticias de ese diagnóstico lleguen a las personas que lo registran; las personas que lo graban deben informarlo.

Cualquier paso se pierde y un caso no se detecta. Cualquier cambio en esos pasos y números no reflejan la misma realidad de un día para otro.

Podría decirse que este es el caso aún más a la luz de la cultura del secreto de China, que es noticia (más sobre los que están aquí).

2. No sabemos dónde se está propagando realmente el virus

Esto se deduce de lo anterior: si algunas partes del mundo parecen no haber sido afectadas por la epidemia, en realidad no significa que no hayan sido afectadas.

Esta semana se sorprendió por el hecho de que Indonesia no ha informado de ningún caso, a pesar de sus estrechos vínculos con China. Sin duda, el mismo es el caso de África, como señalé hace dos semanas. Los informes sobre África se centran en la preparación bajo el supuesto de que el virus aún no ha llegado allí (Lancet + Devex). Me arriesgaría a adivinar que ya está circulando sin ser detectado, con excepciones, los sistemas de salud en todo el continente son pobres.

De hecho, la enfermedad no parece estar apareciendo en varios lugares donde los modelos predicen que debería. Por lo general, funciona al revés: los científicos de salud pública buscan validar qué tan bien funcionan los modelos al comparar sus resultados con lo que sucede en la realidad. Pero a veces, esa realidad es difícil de precisar.

3. Hay signos de que la enfermedad es menos grave que la gripe.

Enterrado en este informe de la falta de casos reportados en Indonesia está la siguiente declaración:

"Los científicos no creen que la enfermedad sea transmitida por el aire", dijo [Mackay]. "Por lo tanto, no es realmente fácil de aprender: hay que pasar un tiempo cara a cara con alguien para transmitir el virus".

Esto me intrigó. Debido a que hasta ahora la cobertura me dejó con la impresión opuesta: que esto era aéreo y podía transmitirse fácilmente. De hecho, la cita es correcta. Los Centros Europeos para el Control y la Prevención de Enfermedades, una de las fuentes más autorizadas, dice que no se puede descartar la ruta de transmisión en el aire, pero tampoco hay evidencia de ello.

Parece que, en ausencia de evidencia concluyente, los funcionarios están adoptando un enfoque (correctamente) cauteloso y suponiendo que se puede transmitir por medio de gotas de aire. Y los informes de los medios están felices de asumir que la enfermedad es fácil de transmitir.

Otro punto oculto en un solo informe: que la mayoría de los casos de la enfermedad son leves. Eso es en comparación con otros coronavirus como el SARS y el MERS. Pero también es leve en comparación con la gripe estacional, que mata a miles cada año. Y, por supuesto, es mucho más leve que el ébola, que mata a un gran porcentaje de los que infecta.

Pronto descubriremos los detalles reales. Pero hasta entonces, tomaré informes de la epidemia con la pizca de sal de estas incógnitas conocidas.

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